Das Leben und die Zeiten von Brooklyns Singular Montauk Membership

Ende des 19. Jahrhunderts war Brooklyn eine Stadt, die sich im Glanz des Goldenen Zeitalters sonnte. Die wohlhabenden New Yorker orientierten sich am englischen Adel und befürworteten die Gründung nobler privater Gentlemen-Clubs. Hier konnte man auf einen Mann warten, ohne familiäre Anforderungen an seine Zeit zu haben, und vor allem mit Gleichaltrigen rumhängen, vielleicht drehen und handeln oder einfach nur einen guten Whisky, eine Mahlzeit oder ein Pokerspiel mit den Jungen teilen. Je elitärer der Verein, desto wichtiger der Mann.

Brooklyn hatte mehrere exklusive Männerclubs. Der älteste war der Brooklyn Club, der sich in den Höhen befindet und 1867 gegründet wurde. Es war ein Who-is-Who der oberen Kruste von Brooklyn, von dem viele Namen unsere Straßen zieren. Weitere Clubs folgten und eröffneten in anderen gehobenen Stadtteilen, als die Entwicklung nach außen drängte.

Das Äußere des Montauk Clubs aus dem 1905 von LH Nelson Co. aus Portland, Me, veröffentlichten Buch „Views of Brooklyn“. über die New York Public Library

Die wachsende Beliebtheit von Park Slope hat die Gründung des Carleton Club an der Ecke St. Marks und 6th Avenue vorangetrieben. Es wurde 1881 von einer Gruppe von Männern gegründet, die das Gefühl hatten, ihre Nachbarschaft habe wundervolle Häuser, aber es mangele ihnen an Vergnügungen. Ihr Club war bald gefüllt.

1888 beschloss eine Gruppe von Carleton Club-Mitgliedern, sich abzuspalten und einen eigenen Club zu gründen. Zu diesem Zeitpunkt wurden die 8th Avenue, die umliegenden benannten Straßen und der Prospect Park West zu einer wohlhabenden Enklave aus freistehenden Villen und teuren Reihenhäusern.

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Die Gruppe von ungefähr 25 Männern wurde 1889 als Montauk Club gegründet. Der Name hatte keine wirkliche Bedeutung, außer sich auf Brooklyns „exotische“ Vergangenheit der amerikanischen Ureinwohner zu beziehen. Die Gruppe mietete einen Brownstone in der 34 8th Avenue und eröffnete die Mitgliedschaft. Innerhalb weniger Monate hatten sie 300 Mitglieder. Der braune Stein würde nicht groß genug sein.

Der lokale Immobilienmakler Leonard Moody fand ein geeignetes Grundstück für den Club gleich die Straße hinunter in der 25 8th Avenue. Sie zahlten 40.000 US-Dollar für die große Website und veranstalteten einen Wettbewerb für einen Designer. Der Gewinner war der bekannte Architekt Francis H. Kimball.

Francis H. Kimball – ein Architekt für seine Zeit

Francis Hatch Kimball wurde 1845 in Kennebunk, Me., Geboren. Im Alter von 14 Jahren lernte er mehrere Jahre bei einem Bauunternehmer, bevor er zu einem Architekturbüro in Boston wechselte. Er wurde als leitender Architekt für das Trinity College in Hartford, Connecticut, ausgewählt. Während dieser Zeit wurde er nach England geschickt, um bei dem britischen Architekten William Burgess von Trinity zu studieren.

Montauk Club

Vierpass und gotische Bögen schirmen Bleiglas in diesem Fenster im venezianischen Stil ab. Die Hauptstädte werden von Darstellungen der Gesichter der amerikanischen Ureinwohner gekrönt

Burgess vermittelte Kimball seine Liebe zur gotischen Architektur, Lektionen, die viele seiner Gebäude beeinflussen würden. Als er 1879 nach New York zurückkehrte, eröffnete er seine Praxis mit einem englischen Partner, Thomas Wisedell. Die beiden entwarfen Kirchen und Theater bis zu Wisedells Tod im Jahr 1884. Kimball fuhr alleine fort. 1886 entwarf er für den Ölmann Charles Pratt die Emmanuel Baptist Church im französischen Gotikstil von Clinton Hill.

Kimball verliebte sich in architektonisches Terrakotta. Seine Verwendung als dekoratives Element könnte geschnitzten Stein imitieren und es ihm ermöglichen, Ornamente zu schaffen, die in keinem anderen Medium wirtschaftlich möglich wären. In den meisten seiner Gebäude verwendete er verschwenderisch Terrakotta-Verzierungen, darunter den Montauk Club, eine Gruppe von Reihenhäusern in der 122. Straße in Harlem und das Corbin-Gebäude in der John Street 11 in Lower Manhattan.

Montauk Club

Kimball wurde für seine Arbeit in New Yorks frühesten hohen Gebäuden als „Vater des Wolkenkratzers“ bezeichnet. Er entwickelte ein System von Caisson-Fundamenten, das die Grundlage für den Bau von Wolkenkratzern bildete. Sein Gebäude der Manhattan Life Insurance Company am 64 Broadway, das 1964 abgerissen wurde, war der erste Wolkenkratzer, der mit einem vollen Eisen- und Stahlrahmen auf pneumatischen Betonkesseln gebaut wurde.

Zu den weiteren Gebäuden von Kimball gehören das Rhinelander Mansion in der Madison Avenue, in dem sich jetzt Ralph Lauren befindet, das Empire Building sowie die Trinity- und United States Realty Buildings, die alle unter Denkmalschutz stehen. Alle, einschließlich des Corbin-Gebäudes, haben starke Elemente des gotischen Designs oder sind aufwendig mit Terrakotta-Verzierungen dekoriert – oder beides.

Das Design des Montauk Clubs

Francis Kimball entwarf den Montauk Club im venezianischen Gotikstil. Das Gebäude basiert auf dem Ca’d’Oro in Venedig, heute ein Museum am Canal Grande. Die venezianischen Elemente sind in den Loggien und Fenstern sowie in der allgemeinen Form des Gebäudes zu sehen. Während Kimball in England war, war er stark von der Popularität des venezianischen Gotik- und Renaissance-Stils beeinflusst – selbst ein Amalgam aus nahöstlichen und gotischen Formen.

Brooklyn Architektur Montauk Club

Das Ergebnis ist ein einzigartiges amerikanisches Gebäude aus dem späten 19. Jahrhundert, das durch das Thema der amerikanischen Ureinwohner in der Ornamentik hervorgehoben wird. Wo sonst würde man einen venezianischen Palazzo mit gotischem Maßwerk, viktorianischem Buntglas und Säulen mit indianischen Gesichtern als Hauptstädten finden? Es ist alles wunderbar einzigartig und wunderschön.

Kimball brachte an drei Seiten des Gebäudes kunstvolle Fenster und Verzierungen an. Er ließ die Nordseite des Gebäudes relativ frei und erwartete, dass der Club in Zukunft um eine Erweiterung erweitert werden würde. Die verbleibenden drei Seiten sind eine Studie über Licht und die Verwendung von kontrastierenden Festkörpern und Hohlräumen. Das gotische Maßwerk, das Buntglas, die Loggien und Erkerfenster sowie das hellrote Backsteingebäude selbst bilden eines der schönsten Gebäude in Brooklyn.

Montauk Club

Der Speisesaal und die Bar des Clubs im zweiten Stock

Der Spatenstich für den Montauk Club fand am 2. Oktober 1889 statt. Der Club wurde 1891 eröffnet. Ein Terrakotta-Fries, der die Grundsteinlegung (mit dem falschen Datum) darstellt, begrüßt die Besucher auf der 8th Avenue. Kontroversen gab es zuhauf, als sie enthüllt wurden, da niemand die Bilder für sehr schmeichelhaft hielt, insbesondere die abgebildeten. Trotz Beschwerden blieb der Fries.

Clubbing im Montauk

Obwohl viele Clubmitglieder in Park Slope lebten, zog der Montauk Club wohlhabende Mitglieder aus ganz Brooklyn an. Dazu gehörten die Bürgermeister und Bezirkspräsidenten der Stadt, Erfinder und Industrielle, Anwälte, Richter, Banker und Politiker. Charles Pratt war einer von ihnen, was Kimballs Gewinnchancen nicht beeinträchtigte. Viele dieser Männer gehörten anderen Vereinen an, aber der Montauk war der prestigeträchtigste.

Für einen Club, der sich um Bigwigs und große Egos kümmert, war der Montauk auch ziemlich fortschrittlich. Frauen konnten keine Mitglieder sein, aber Frauen erhielten oben ein eigenes Esszimmer. Kimball entwarf links vom Haupteingang in der 8th Avenue einen Dameneingang. Die Damen gingen eine separate Treppe zu ihren eigenen eleganten Räumen hinauf und interagierten nie mit Männern.

Montauk Club

Der Club war auch offen für neue kulturelle Attraktionen. Im Juni 1889, noch in der 8th Avenue 34, hatte der Club ein chinesisches Fest, das von Manhattans berühmtester chinesischer Köchin Sue Gee zubereitet wurde. Chinesisches Essen war immer noch eine Neuheit und wurde nicht als passendes Essen für gehobene Westler angesehen. Der Brooklyn Daily Eagle schrieb über die Veranstaltung mit einem Artikel mit dem Titel “Heidnischer Tarif wird auf den Tischen des Montauk Clubs stehen”. Der Abend war ein großer Erfolg und hat wahrscheinlich dazu beigetragen, das chinesische Essen in der Stadt bekannt zu machen.

Ungewöhnlich war der Montauk kein politischer Verein und akzeptierte sowohl Demokraten als auch Republikaner. Im Gegensatz zu vielen Institutionen in Brooklyn hatten sie auch keine restriktive Politik gegenüber Juden. Geld und Verbindungen waren der Hauptindikator für die Mitgliedschaft.

Montauk Club

Die Clubmitglieder genossen den ersten Stock, in dem sich ein Salon, eine Bibliothek und ein Raucherzimmer befanden. Die Türen zwischen ihnen konnten sich vertiefen und den gesamten Boden zu einem großen Versammlungsraum öffnen. Im zweiten Stock befanden sich ein Billardraum, Kartenräume und andere Empfangsräume. Im dritten Stock befanden sich der Hauptspeisesaal sowie der separate Damen- und Speisesaal. In der vierten Etage befanden sich Zimmer im Hotelstil für sechs glückliche Mitglieder, die sich ein gemeinsames Badezimmer teilten. Die Hauptküche befand sich im Keller, mit Kellnerservice im gesamten Gebäude. Der Keller hatte auch eine Kegelbahn.

Wie die Zeit vergeht

Der Montauk Club war jahrelang sehr beliebt. Der größte Teil von Brooklyns Elite gehörte dazu. Lokale und nationale Politiker wurden eingeladen, im Laufe des 20. Jahrhunderts zu sprechen, darunter die Präsidenten McKinley, Hoover, Eisenhower sowie John und Robert Kennedy. Der Gouverneur von New York, Hugh Carey, war ein langjähriges Mitglied.

Der Club war sehr beliebt, aber so beliebte Mitglieder beschwerten sich, dass die Langzeitzimmer nie geräumt wurden und dem Club ein großer Ballsaal oder eine Halle fehlte. Es wurde angenommen, dass nach Kimballs Plänen ein Anbau auf der Südseite gebaut werden würde, aber einer war es nie.

Umschlag für die Einladung zur Veranstaltung im Montauk Theatre im Montauk Club im Jahr 1895. Bild über die Montauk Club Collection, Brooklyn Public Library

Umschlag für die Einladung zur Veranstaltung im Montauk Theatre im Montauk Club im Jahr 1895. Bild über die Montauk Club Collection, Brooklyn Public Library

Der Verein hatte auch einige Skandale der Unterschlagungsart. Diese wurden zu ihrer Zeit als “Defalcations” bezeichnet. Der erste Defalcator war Nathaniel T. Houghton, der 1894 Schatzmeister und Buchhalter des Clubs war. Im Laufe einiger Jahre überflog er langsam mehr als 5.000 US-Dollar an Clubgeldern. Das entspricht heute fast 138.000 US-Dollar.

Als der Diebstahl entdeckt wurde, ließ er seine Familie zurück und flog nach Ohio. Das Management und die Mitgliedschaft im Club waren verblüfft, da Houghton sehr beliebt war. Er kehrte nach New York zurück und wurde verhaftet. Zu diesem Zeitpunkt versuchte er mit dem Club zu verhandeln, um das Geld zurückzuzahlen. Er bekannte sich bei seinem Prozess schuldig und versuchte immer noch zu verhandeln. Viele Clubmitglieder unterschrieben Unterstützungsschreiben und teilten dem Richter mit, dass Houghton eine Stelle in Ohio angeboten worden sei, wenn ihm Nachsicht gezeigt worden sei.

Der Richter hatte es nicht. In einer eindringlichen und fortschrittlichen Erklärung sagte Richter James A. Murtha: „Da ein Mann in einer guten Umgebung aufgewachsen ist und keinen Anreiz bietet, wegen Armut oder Hunger zu stehlen, wird von mir erwartet, dass ich die Gefängnistüren öffne und ihn gehen lasse kostenlos? Doch ein armer Kerl, der in jeder Versuchung erzogen wird und nichts Besseres weiß als zu stehlen, wird ohne die Fürsorge oder Bitte von irgendjemandem ins Gefängnis geschickt. “ Er verurteilte Houghton zu maximal drei Jahren.

1916 antwortete der Wall Street-Makler Christopher Wagner, der im obersten Stockwerk des Clubs wohnte, auf ein Klopfen an seiner Tür. Es war ein Detektiv, der ihn wegen Unterschlagung seiner Firma festnahm.

Wagner, immer noch in Unterwäsche, entschuldigte sich, indem er sagte, er würde auf die Toilette gehen, um sich anzuziehen. Er kroch auf einen Felsvorsprung und eine Taube und segelte an Gästen im Abendkleid vorbei, die unten speisten. Er schlug so hart auf den Boden, dass er den Bürgersteig durchbrach. Der Selbstmord war sein zweiter Versuch. Nur Tage zuvor weckte ihn eine Magd im Club, weil sie in seinem Zimmer nach Gas roch. Zum Glück passierte so etwas nicht noch einmal.

Montauk Club Park Hang

Ein Arbeiter hält eine Scorekarte in der Kegelbahn des Montauk Clubs um 1910. Foto über Montauk Club Collection, Brooklyn Public Library

Trotz des gelegentlichen Skandals blieb der Verein beliebt. Aber selbst mit der Mitgliedschaft bei 701 im Jahr 1949 musste der Montauk seine Mitgliedschaftsregeln, seine Beitragsrichtlinien und die Annehmlichkeiten des Clubs ändern, um offen zu bleiben. Als Brooklyn vom Goldenen Zeitalter durch das Jazz- und das Weltraumzeitalter wechselte, wurden Clubs wie das Montauk zu kuriosen Erinnerungen an die Vergangenheit.

Der Club überlebte Kriege, die Depression und das Verbot, zweifellos mit mehr als einem geheimen Alkoholvorrat, wurde aber durch den Exodus nach dem Zweiten Weltkrieg in die Vororte beinahe erledigt. Die Mitgliederzahl des Clubs ging zurück und er musste an den meisten Tagen schließen und nur zum Mittagessen und für besondere Anlässe öffnen.

Montauk Club

Die Lobby im ersten Stock

Als sich Park Slope zu einem der beliebtesten und exklusivsten Viertel in einem wiederbelebten Brooklyn entwickelte, wuchs das Interesse an dem Club. Eine neue Generation von Managern und Mitgliedern hat große Veränderungen vorgenommen. Um den Club zu subventionieren, wurden der Keller und die beiden obersten Stockwerke als Eigentumswohnungen verkauft. Der ehemalige Dameneingang ist heute der private Eingang für diejenigen, die das Glück haben, in einer so herrlichen Umgebung zu leben.

Der Montauk Club befindet sich jetzt im Erdgeschoss und im zweiten Stock des Gebäudes. Es ist ein beliebter Ort für Hochzeiten, Partys und Tagungen. Wie in früheren Zeiten können sich Clubmitglieder dort zurückziehen und die venezianische viktorianische Pracht genießen, wenn auch etwas heruntergekommen und komfortabel, wie jeder gute Club. Erst jetzt ist jeder als Mitglied willkommen und alle können die Haustür benutzen.

[Photos by Susan De Vries unless noted otherwise]

Anmerkung des Herausgebers: Eine Version dieser Geschichte erschien in der Frühjahr / Sommer 2018-Ausgabe des Brownstoner-Magazins.

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